Usado a menudo como una palabra de moda en marketing, aprenda sobre la importancia de los antioxidantes más allá de las exageraciones y algunas de las investigaciones sobre la salud y la prevención de enfermedades.

 

¿Qué son los antioxidantes?

Los billones de células del cuerpo se enfrentan a amenazas formidables, desde la falta de alimentos hasta la infección por un virus. Otra amenaza constante proviene de los productos químicos llamados radicales libres. En niveles muy altos, son capaces de dañar células y material genético. El cuerpo genera radicales libres como subproductos inevitables de convertir los alimentos en energía. Los radicales libres también se forman después de hacer ejercicio o exponerse al humo del cigarrillo, la contaminación del aire y la luz solar.

Los radicales libres vienen en muchas formas, tamaños y configuraciones químicas. Lo que todos comparten es un apetito voraz por los electrones, robándolos de cualquier sustancia cercana que los produzca. Este robo de electrones puede alterar radicalmente la estructura o función del “perdedor”. El daño de los radicales libres puede cambiar las instrucciones codificadas en una hebra de ADN. Puede hacer que una molécula de lipoproteína de baja densidad (LDL, a veces llamada colesterol malo) circulante sea más propensa a quedar atrapada en la pared de una arteria. O puede alterar la membrana de una célula, cambiando el flujo de lo que entra y lo que sale de la célula. Una cantidad crónica excesiva de radicales libres en el cuerpo provoca una afección llamada estrés oxidativo, que puede dañar las células y provocar enfermedades crónicas.

No estamos indefensos contra los radicales libres. El cuerpo, acostumbrado durante mucho tiempo a este implacable ataque, produce muchas moléculas que apagan los radicales libres con tanta seguridad como el agua apaga el fuego. También extraemos combatientes de radicales libres de los alimentos. Estos defensores están etiquetados como “antioxidantes”. Funcionan dando generosamente electrones a los radicales libres sin convertirse ellos mismos en sustancias captadoras de electrones. También participan en los mecanismos que reparan el ADN y mantienen la salud de las células.

Hay cientos, probablemente miles, de diferentes sustancias que pueden actuar como antioxidantes. Los más conocidos son la vitamina C , la vitamina E , el betacaroteno y otros carotenoides relacionados, junto con los minerales selenio y manganeso. A ellos se unen glutatión, coenzima Q10, ácido lipoico, flavonoides, fenoles, polifenoles, fitoestrógenos y muchos más. La mayoría son de origen natural y es probable que su presencia en los alimentos evite la oxidación o sirva como defensa natural contra el medio ambiente local.

Pero usar el término “antioxidante” para referirse a sustancias es engañoso. En realidad, es una propiedad química, a saber, la capacidad de actuar como donante de electrones. Algunas sustancias que actúan como antioxidantes en una situación pueden ser prooxidantes (capturadores de electrones) en una situación diferente. Otro gran error es que los antioxidantes son intercambiables. No lo son. Cada uno tiene comportamientos químicos y propiedades biológicas únicos. Es casi seguro que evolucionaron como partes de redes elaboradas, con cada sustancia diferente (o familia de sustancias) desempeñando roles ligeramente diferentes. Esto significa que ninguna sustancia puede hacer el trabajo de toda la multitud.

 

Beneficios para la salud de los antioxidantes: ¿cuál es el rumor?

Los antioxidantes llamaron la atención del público en la década de 1990, cuando los científicos comenzaron a comprender que el daño de los radicales libres estaba involucrado en las primeras etapas de la aterosclerosis que obstruye las arterias. También se relacionó con el cáncer, la pérdida de la visión y una serie de otras afecciones crónicas. Algunos estudios mostraron que las personas con una ingesta baja de frutas y verduras ricas en antioxidantes tenían un mayor riesgo de desarrollar estas afecciones crónicas que las personas que comían muchos de esos alimentos. Los ensayos clínicos comenzaron a probar el impacto de sustancias individuales en forma de suplemento, especialmente betacaroteno y vitamina E, como armas contra las enfermedades crónicas.

Incluso antes de que se publicaran los resultados de estos ensayos, los medios de comunicación y las industrias de suplementos y alimentos comenzaron a promocionar los beneficios de los “antioxidantes”. Las bayas congeladas, el té verde y otros alimentos etiquetados como ricos en antioxidantes comenzaron a aparecer en las tiendas. Los fabricantes de suplementos promocionaron las propiedades para combatir enfermedades de todo tipo de antioxidantes.

Si quieres llevar una dieta sana, pregunta a tu proveedor de suplementos por el mejor antioxidante de acuerdo con tus necesidades.

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